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Google是否有潜力成为消费电子巨头,叫板苹果和亚马逊?

2016-12-27 09:28:00           
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Google是否有潜力成为消费电子巨头,叫板苹果和亚马逊?又是年底了,每个人都在展望未来。本文作者Bernadette Tansey 采访了硅谷一家 VC 公司 NEA的合伙人Greg Papadopoulos,他发表意见说非常看好 Google ,但他用开玩笑的口吻说:“我不是 Google 的粉丝。”听起来有点像“免责声明”。他为什么如此看好 Google?

Greg 曾经在 Sun Microsystems 担任高管,他还在惠普和 Honeywell 当过工程师,然后成为了一名 VC。Greg 认为,搜索与软件巨头 Google 可以挑战苹果、三星、亚马逊,成为一家主要的消费电子企业。

Google 是否有潜力成为消费电子巨头,叫板苹果和亚马逊?

不是因为三星最近摔了一跤,旗舰手机 Note 7 起火,也不是因为 iPhone 的创新速度减慢,Greg 认为 Google 有优势,因为它是人工智能的领导者。

在 Greg 看来,智能手机、相机、数字助手、21 世纪新汽车及其它设备的制造商需要在三个方面取得成功:必须互联,必须智能,必须发挥计算力、数据存储的优势,它们已经存在于网络服务(云服务)。消费者将会看到设备可以侦测他们的环境,预测他们的需求。

“东西不互联就会失败。”Greg 说,“如果我的设备不智能,它就是愚蠢的。”

现在是假期购物旺季,市场刚好可以印证 Greg 的观点。电视广告引诱消费者,告诉他们可以将搜索问题及其它命令说给 AI 智能助手听,亚马逊 Echo 和 Google Home 都是用 AI 智能助手驱动的。

这类设备介于桌面 HI-FI 扬声器与聊天机器仆人之间。设备可以根据命令播放音乐,可以用抚慰人心的语音回答问题,可以根据语音命令控制恒温器和其它家用设备。 Google Home 植入了 Google 助手,它是一种处理自然语言的 AI 程序;它还是 Google 智能手机 Pixel 的组成部分,Pixel 的定价与高端 iPhone 相当。

2011 年,苹果在 iPhone 4s 上安装了 Siri,自此之后消费者开始熟悉语音助手。不过联网家庭中心将语言与技术的关系提高到新的高度:不用手操作。我们甚至不需要拿起设备就可以操作,只需要向桌面设备讲话就行了。有传闻说苹果也在开发类似的设备,Cortana 已经成为微软 Windows 软件的一个特色。

Greg 说:“苹果正在向 AI 投入大量资源。”不过 Greg 认为 Google Home 将会超过苹果和亚马逊产品。

刚才已经说过,Greg 不是 Google 粉丝,他还透露了一些内幕消息:Greg 自己与 NEA 没有投资过 Google ,NEA 的投资组合里的确包括一些消费电子企业,比如智能手表制造商 Olio,智能手机平板触摸界面开发商 Sentons。Greg 说,他的女儿曾经在 Google 工作过,负责用户体验分配工作,只工作了不到 2 年时间。

已经有许多评测报告将亚马逊 Echo 和 Google Home 做了对比,这些报告可以支撑 Greg 的看法: Google AI 技术处在领先位置。Swapnil Bhartiya 是一名科技记者,为杂志《CIO》撰写文章,他发现 Google Home 可以在语境中快速处理对话,可以精准回答问题。Bhartiya 还说,亚马逊 Echo 的语音识别 AI Alexa 有时无法理解问题,而且还会引诱用户通过设备从亚马逊购买产品。

要比较这类产品有点困难,因为产品如果知道用户的声音和生活模式,就会拥有更好的表现。

在联网家庭中生活,用户可以用语音下命令,而不是输入文本;要让智能家庭生活变得游刃有余,还需要依赖“中心”网络的能力,也就是说智能助手可以控制多少设备和网络服务(比如观看流媒体视频、打开购物网站)。

ITPRO 研究团队在报告中表示, Google Home 是目前最实用的产品,它支持多种命令,可以完成许多任务,还可以与许多不同的服务整合。不过该团队同时还谈到了 Alexa 的潜力,它是建立在 AWS 云基础设施之上的。ITPRO 认为,AWS 已经与 Alexa 机器学习算法结合,因为 AWS 拥有强大的计算力,意味着 Alexa 可以了解用户的习惯,增强技能,随着时间的移动它会变得更强大。

请注意,ITPRO 的报告没有谈到一个重要问题:设备的网络安全。联网消费设备会成为恶意黑客的攻击点,在产品的销售过程中,安全问题会成为一个主要的考量因素。

Greg 认为, Google 处在绝佳位置,它可以将大量网络 APP 与设备整合,因为 Android 产品和 Google 服务(比如搜索、地图、AdWords)已经装进海量设备中。

有人问 Greg , Google 真的有必要成为消费电子巨头和互联网广告巨头吗?移动设备制造商承受了很大压力,它们要传输数据,这些数据正在以空前的速度增长,与此同时,制造商还要加入新功能,比如 VR、视频流媒体技术与语音交互技术。三星等制造商已经告诉消费者,他们可以花更少的钱买到设备。Greg 说,他并不认为硬件的利润率会比 AdWords 低。

虽然公司投入了 120 亿美元研发资金,支持联网汽车、VR 等项目的发展,但从营收来看,消费电子业务在 Google 业务中所占的比重还很小。

2015 年, Google 营收达到了 750 亿美元,其中超过 670 亿美元来自广告。虽然营收比 2014 年增长了 14%,但是增长速度正在放慢,部分是因为消费者从桌面、平板电脑转向了手机,而手机的广告利润率低一些。2015 年非广告业务为 Google 贡献了 70 亿美元收入,这些收入主要是销售 APP 及其它 Google Play 内容获得的,当中还包括了一些硬件产品的销售收入,比如 Chromecast。在 Google 的营收中有一部分被归类为“Other Bets”,当中包括了 Nest 开发的恒温器和摄像头,2014 年 Google 收购了 Nest,2015 年“Other Bets”营收 4.48 亿美元,该营收还包括了互联网与电视服务收入。

虽然 Greg 预测 Google 的消费电子业务会有光明的前景,但是他并不打算详细分析公司的业务计划。Greg 指出,在销售 Pixel 手机及其它硬件产品时, Google 不需要成为销量领导者,尽管如此,它仍然可以成为消费电子领域的主导企业。

Greg 还说,当 Google 持续开发软件,它可以像微软影响 PC 设计一样影响技术硬件的进化。Greg 认为:“ Google 是一家企业,对它来说追求高销量没有意义。”在 Greg 看来, Google 可以让其它企业提供低利润设备,自己开发旗舰产品,成为新功能的掌控者,那样可以变得很强大。

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